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수은에 과다 노출될 수 있는 직장은 온도계, 기압계, 혈압계, 정류기, 염료, 건전지, 축전지, 전기 램프 등을 만드는 공장이다. 

그리고 윤활유나 치아 아말감 등에도 수은은 포함되어 있다. 수은은 상온에서 액체 상태로 존재하는 유일한 금속이다. 수은은 주로 엘리멘탈 수은(Elemental mercury), 무기수은( Inorganic mercury), 유기수은(Organic mercury)으로 크게 분류된다. 수은의 형태에 따라 태아에 미치는 영향도 다르다. 

치아용 아말감, 온도계 등에 있는 엘리멘탈 수은 

엘리멘탈 수은은 치아용 아말감, 온도계, 스위치, 형광등을 만드는 제조 공장과 제약 산업분야에서 쓰인다. 

액체로 있는 수은은 체내에 잘 흡수되지 않지만, 증기 상태인 수은은 폐, 피부, 위장관을 통해서 쉽게 흡수된다. 직장 내에서 이러한 형태의 수은에 노출된 남성은 발기 부전, 성욕 감퇴 증세를 겪는다. 여성의 경우, 불임이 되지는 않지만, 자연 유산 발생률이 증가한다고 보고되어 있다. 

엘리멘탈 수은은 태반을 통과하는 것으로 알려져 있다. 수은의 노출량이 작업장 내에서 허용한 한계치보다 적은 경우, 태아에 나쁜 영향을 미칠 가능성은 거의 없다. 하지만, 전혀 영향이 없다고 이야기하기에는 증거가 불충분하다. 

만약, 엄마가 호흡 곤란, 가슴 통증, 폐 기능 장애 등의 증상을 보일 만큼 수은에 중독되었다면, 태아에게도 손상을 줄 가능성은 커진다. 

치아의 아말감으로부터 체내에 흡수되는 수은의 양은 매우 낮다. 또한, 임신부가 치아 아말감으로부터 수은에 노출되었기 때문에 기형이 발생했다는 증거는 없다.

 “그림물감, 기미 제거용 비누, 방부제 등에 포함되어 있는 무기수은은 아기의 중추 신경계에 영향을 미치나요?” 

무기 수은은 그림물감, 안료, 배터리, 방부제, 국소용 항생제에 포함되어 있다. 

무기 수은도 태반을 통과하며, 중추 신경계 발달에 영향을 미칠 수 있다. 또한, 이러한 수은이 함유된 비누(cosmetic soap)를 임신 중에 사용했을 때, 3개월 된 아기는 경증 신기능 이상과 빈혈 증세를 보였다는 소견이 보고된 바 있다. 

하지만, 엘리멘탈 수은과 메칠 수은은 무기 수은보다 더 독성이 강하기 때문에, 노출된 수은의 형태를 아는 것이 무엇보다 중요하다. 

3년 전에 아는 방사선과 의사로부터 전화가 왔다. 후배 의사의 부인이 중국산 기미 제거 비누를 임신 초기에 모르고 사용했다고 하는데 괜찮겠냐고 물었다. 알려진 바로는 그 비누에는 수은이 꽤 많이 포함되어 있다고 이미 신문에 보도가 된 적이 있다는 것이다. 

후에 그 후배 의사와 직접 통화를 했더니 임신부의 혈액과 소변에서 수은 농도를 측정하였다고 했다. 그 결과, 체내에서는 수은이 검출되었다고 한다. 하지만 수은의 종류는 모르겠단다. 외국의 문헌을 찾아봐도 수은 노출이 아기에게 미치는 영향에 관한 뚜렷한 기준을 알 수 있는 자료는 없다고 했다. 당시, 수은 노출에 관련된 문헌을 검색해보아도 아기에게 해악을 미치지 않는 뚜렷한 수은의 양의 기준을 알 수는 없었다. 

다만, 수은의 종류에 따라서 태반을 통과할 수도 있고, 통과하지 않을 수도 있다는 사실을 알아낸 것 외에는 별 다른 성과가 없었다. 만약, 수은이 태반을 통과 하지 않았다면, 문제를 일으키지 않을 것이라는 내용도 있었다. 

그 뒤로 수은 비누 사건을 잊고 살다가 1년 정도 지난 어느 날, 캐나다 연수 가기 전에 그 후배와 다시 연락이 닿았다. 후배 의사의 부인은 그 뒤로 양수 검사 결과에서도 수은이 검출되었지만, 개의치 않고 그냥 아기를 낳았다 했다. 

아이는 이제 돌이 지났다했다. 혹시 뇌성마비와 같은 증상이 있느냐고 물었더니, 아직까지는 성장에 아무 이상이 없다고 했다. 앞으로 조금 더 크면 아기의 지능 발달에 관한 검사를 하겠다는 이야기를 들었다. 

 페인트나 살충제에 포함 되어 있는 유기 수은이나 메칠 수은이 태아의 중추 신경계에 미치는 영향? 

유기수은은 페인트 산업과 농업에서 곰팡이 살충제로 널리 사용된다. 

이런 형태의 수은은 피부와 위장관을 통해 흡수된다. 메칠 수은에 산모가 임신 중에 노출되었을 때, 높은 자연 유산율을 나타낸다. 그리고 여기서 그치지 않고 수은은 태반을 통과해 태아에게도 축적 된다. 

메칠 수은이 역사적으로 문제를 일으켰던 두 사건이 있다. 

하나는 1950년대 초, 일본의 미나마타현 알데히드 제조 공정에서 일어난 일이다. 이 공정 과정에서 사용된 무기 수은이 메칠 수은으로 대사된 후, 변한 수은이 공장 배수로 방출되자, 이는 어패류에 고농도로 축적되었다. 

이 어패류를 잡아먹은 사람들은 중추 신경계 장애인 이른바, 미나마타병에 걸렸다. 임신 중에 자궁 내에서 이 수은에 노출된 아기들은 지능 발달 지연, 보행 장애, 시력 감퇴, 뇌성마비 같은 질환에 걸렸다. 

또 하나의 사건은 1970년대 초, 이라크에서 일어났다. 메칠 수은에 오염된 빵이 문제를 일으킨 경우다. 메칠 수은을 이용하여 만든, 곰팡이 살충제에 오염된 밀로, 사람들은 집에서 빵을 만들어 먹었고, 그 결과 6천명 이상이 병원에 입원하게 되었다. 이 일로 459명이 사망했으며, 이들 중 당시 임신 중이었던 여성의 아기는 출생 후, 정신 운동 지연, 경련, 신경학적 증세 등을 나타냈다.

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