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일산화탄소는 탄소를 포함하는 연료가 완전히 연소되지 않았을 때 공기 중으로 방출되는 무색 무취의 독성기체이다.  작업장뿐만 아니라 자동차, 등유, 목재 사용 난로, 벽난로, 그리고 담배 연기에서도 발생한다.

일산화탄소는 혈관 내의 산소 운반 능력을 감소시켜, 지각력, 사고력을 둔화시키고 두통 등을 유발한다. 임신부에게서 일산화탄소는 쉽게 태반을 통과하나, 태아의 혈액에서는 엄마의 혈액에서 보다 천천히 제거된다.

일산화탄소에 중독되면 태아 사망, 사산, 또는 심한 신경학적 손상을 일으킨다. 하지만, 이런 일은 대부분 엄마가 중독 증상을 나타낼 때이다. 또한, 그 사례가 적지만 만성적으로 일산화탄소에 노출 되면 복합 기형이 더 잘 발생하는 것으로 보고되어 있다. 아마도 태아는 일산화탄소에 엄마보다 민감하기 때문일 것이다.

일부 연구자들은 태아에게 있어서 일산화탄소의 안전한 노출량은 없다고 한다. 만성적으로 소량의 일산화탄소에 임산부가 계속적으로 노출되었을 경우 태아에게 어떤 영향을 미치는지 아직 연구가 안 되어 있지만, 임신부가 흡연하는 경우와 비슷한 영향을 미치리라 짐작된다.

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